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Un objeto enigmático en el corazón de la galaxia RX J1140.1+0307

La galaxia espiral en el centro de la imagen es RX J1140.1+0307, vista por el telescopio Espacial Hubble. (Foto: ESA/Hubble & NASA/Judy Schmidt)

RX J1140.1+0307 es una galaxia espiral situada en la dirección de la constelación de Virgo. A primera vista, esta galaxia parece una espiral normal, muy parecida a la Vía Láctea, pero esta apariencia es muy engañosa. RX J1140.1+0307 encierra un gran enigma. El Telescopio Espacial Hubble de la NASA y la ESA ha observado recientemente esta galaxia.

La Vía Láctea, como la mayoría de las galaxias, posee un agujero negro supermasivo en su centro, pero algunas disponen de agujeros negros más ligeros, de masa intermedia. RX J1140.1+0307 es una de ellas, y de hecho tiene en su centro a uno de los agujeros negros de menor masa conocidos de entre todos los residentes en núcleos galácticos luminosos.

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El Observatorio ALMA usa “visión doble” para estudiar el material gaseoso de una galaxia

Imagen de ALMA y de observaciones ópticas donde se aprecia el brillo de las emisiones del monóxido de carbono (rojo) y el cuásar PKS0439-433 (en azul). (Créditos: Neeleman et al.; ALMA (ESO/NAOJ/NRAO); B. Saxton (NRAO/AUI/NSF); H.-W. Chen, Carnegie Obs)
Imagen de ALMA y de observaciones ópticas donde se aprecia el brillo de las emisiones del monóxido de carbono (rojo) y el cuásar PKS0439-433 (en azul). (Créditos: Neeleman et al.; ALMA (ESO/NAOJ/NRAO); B. Saxton (NRAO/AUI/NSF); H.-W. Chen, Carnegie Obs)

Un equipo de investigadores usó el Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), en Chile, para lograr el estudio más completo a la fecha sobre el gas molecular de una galaxia, combinando por primera vez dos técnicas distintas, al observar la emisión de PKS0439_008_04, una galaxia cercana, al mismo tiempo que la absorción de un cuásar lejano situado en el mismo eje de visión.

Normalmente, los astrónomos estudian los gases moleculares (que alimentan los procesos de formación estelar) ya sea analizando la emisión de las galaxias o bien su absorción. En el primer caso, estudian las emisiones de radio emanadas naturalmente del gas que atraviesan la galaxia y su halo de expansión. En el segundo caso, examinan la luz de objetos más distantes, como un cuásar brillante, y su absorción al atravesar la galaxia.

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El Hubble capta «fuegos artificiales» en el espacio

La diminuta galaxia Kiso 5639 – NASA/ESA

Se trata de una pequeña galaxia «renacuajo», una rareza en el Universo Local.

Los fuegos artificiales no se limitan sólo a los cielos de la Tierra. El telescopio espacial Hubble de la NASA ha captado una fantástica exhibición de luces en una pequeña galaxia cercana que se asemeja a los espectáculos de las fiestas de verano… aunque en unas dimensiones que nos dejarían sin respiración.

Lo que ilumina la diminuta galaxia Kiso 5639 es una tormenta de estrellas en nacimiento, que se alimentan del gas intergaláctico que cae mientras se desplaza por el espacio. La galaxia enana tiene forma de torta aplanada, pero como está inclinada de canto recuerda a un cohete, con una cabeza ardiente brillante y una larga cola plagada de estrellas. Esa forma es precisamente la que da su nombre al grupo al que pertenece, las «renacuajo».

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La Vía Láctea, oculta para un tercio de la Humanidad

La Vía Láctea, invisible para ocho de cada diez estadounidenses – CIRES

Un nuevo atlas mundial de la contaminación lumínica muestra los países donde es más difícil ver las estrellas.

La Vía Láctea, el brillante río de estrellas que ha dominado el cielo nocturno y la imaginación humana desde tiempos inmemoriales, no es más que un recuerdo borroso para un tercio de la humanidad. Lo muestra un nuevo atlas mundial de la contaminación lumínica realizado por científicos italianos y estadounidenses.

La contaminación lumínica es una de las formas más generalizadas de alteración ambiental. En la mayoría de los países desarrollados, la presencia ubicua de las luces artificiales crea una niebla luminosa que inunda las estrellas y constelaciones del cielo nocturno. «Tenemos generaciones enteras de personas en los Estados Unidos que nunca han visto la Vía Láctea», dice Chris Elvidge, científico del Centro Nacional de Información Ambiental de NOAA. El 80% de los americanos y el 60% de los europeos no tienen la oportunidad de observar las estrellas porque sus cielos están demasiado iluminados, lo que se considera una de las claves del Antropoceno, la nueva era marcada por la huella humana en el entorno. «Es una gran parte de nuestra conexión con el cosmos. Y se ha perdido», señala.

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Una caótica turbulencia agita a la “galaxia más luminosa” del Universo

Representación artística de W2246-0526, una galaxia cuyo brillo infrarrojo es equivalente al de unos 350 billones de soles. (Crédito: NRAO/AUI/NSF; Dana Berry / SkyWorks; ALMA (ESO/NAOJ/NRAO))

La galaxia más luminosa del Universo, un cuásar oscurecido situado a 12.400 millones de años luz de la Tierra, es tan turbulenta que podría terminar vaciando todo su contenido gaseoso –a partir del cual se forman las estrellas–, de acuerdo con nuevas observaciones realizadas por el Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), en Chile.

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